La Noble Villa de Portugalete (parte I)


Hace tiempo que tenía pendiente escribir un artículo de mi pueblo. Diréis que no vivo en él pero Portugalete siempre será mi pueblo y Buena Vista, “el barrio”. Estas Navidades he paseado por sus calles como un turista queriendo descubrir la historia de esos lugares donde tanto hemos jugado de niños o nos escondíamos para ir “de litros”.


Escudo de Portugalete
Escudo de Portugalete


El origen de Portugalete es incierto, poco se sabe del asentamiento que dio lugar al pueblo pero lo que es seguro es que la Noble Villa de Portugalete fue fundada en 1322 por María Díaz de Haro. El documento fundacional se perdió pero afortunadamente Juan II de Castilla confirmó los derechos adquiridos en 1432. Ambos documentos otorgaban a la villa ciertos beneficios comerciales como el transporte de materias primas provenientes de la zona de Las Encartaciones. Durante la Edad Media el País Vasco vivió una profunda crisis provocada por el hambre y la peste negra. Los señores feudales, acostumbrados a vivir del cuento, veían como las rentas bajaban y para mantener su tren de vida buscaban nuevas fuentes de ingresos. Como había muchos gallos y sólo un corral la cosa desembocó en una lucha entre nobles. Así comenzaron las “Guerras de Banderizos” en las que los “señores” cambiaban frecuentemente de bando en función de sus intereses. Esta situación insostenible terminó a finales del siglo XV cuando la Corona tomó cartas en el asunto y asumió el control administrativo de las villas para acabar con semejante disparate. Portugalete no fue ajeno a estas luchas ya que fue el feudo de los Salazar. El más famoso de ellos fue Lope García de Salazar célebre por su perfil como historiador y al que le debemos “Las Bienandanzas e Fortunas” una enciclopedia histórica que cubre desde la creación del mundo hasta el siglo XV. Gracias a ella se conoce con bastante detalle lo que ocurrió durante las “Guerras de Banderizos”. Su sucesión le trajo numerosos problemas hasta el punto de terminar sus días encerrado en la Torre Salazar de Portugalete, donde murió envenenado.


Estatua Lope de Salazar en Portugalete
Estatua Lope de Salazar en Portugalete


Los siglos posteriores trajeron decadencia a la villa ya que a partir del siglo XVI los derechos comerciales dejaron de ser exclusivos en favor del Puerto de Bilbao que fue ganando peso para desgracia de Portugalete. Este proceso no habría sido posible sin el apoyo de la Corona. Desde comienzos del XVIII Bilbao le había comido la tostada a Portugalete que tuvo que buscar otras actividades secundarias al transporte de mercancías. En esta pugna por la supervivencia Portugalete tenía un aliado poderoso y difícil de batir, la naturaleza. Resulta que la entrada de la Ría del Nervión presentaba una barrera natural que dificultaba mucho el acceso al Puerto de Bilbao, era la llamada “Barra de Portugalete”. En el año 1651 se constituyó la Cofradía de Mareantes de San Telmo y de San Nicolás para agrupar al gremio de prácticos que ayudaba a los barcos en su entrada a puerto. A pesar de que se construían infraestructuras, la Barra de Portugalete supuso un obstáculo marítimo durante muchos años. En el siglo XIX Evaristo de Churruca terminó con el problema construyendo el Muelle de Hierro o de Churruca. Esta estructura supuso un cambio notable en la región ya que el número de barcos que accedían al Puerto de Bilbao aumentó y con ello la creación del tejido industrial del gran Bilbao.


Muelle de Hierro de Portugalete
Muelle de Hierro de Portugalete

Muelle de Hierro de Portugalete
Muelle de Hierro de Portugalete

Esta infraestructura junto con la llegada del ferrocarril en 1888 introdujo la “Revolución Industrial” en la comarca cuyo símbolo más importante fue la construcción entre 1891 y 1893 del primer puente transbordador del mundo, el Puente Colgante de Portugalete. Este monumento fue declarado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO el 13 de julio de 2006.

Puente Colgante desde Portugalete
Puente Colgante

A finales del siglo XIX Portugalete se puso de moda como destino veraniego. La villa por aquel entonces contaba con una playa y un balneario. La burguesía vizcaína construyó sus mansiones al borde de la ría. Está operación urbanística se enmarcaba dentro del proyecto de ensanche de Las Arenas (1867) cuyo diseño inicial contemplaba la edificación de cinco manzanas desde el Hotel situado en la Plaza del Solar hasta donde hoy en día están las piscinas municipales siguiendo en paralelo la línea que trazaba la calle María Díaz de Haro. Tanto la Playa del Salto como el balneario son hoy recuerdos. La playa estaba situada aproximadamente en los terrenos donde está la Escuela Náutica y el balneario en el Parque Doctor Areilza o para que todos nos entendamos el “Parque de los Monos”.


Parque Doctor Areilza de Portugalete
Parque Doctor Areilza


A lo largo del siglo XX, Portugalete al igual que todas las poblaciones de la Margen Izquierda (del Nervión) se vieron alimentadas por la clase trabajadora que venía para ganarse la vida en la industria siderúrgica o en el puerto. La segunda mitad del siglo conoce un Portugalete con una demografía de más de 16.000 habitantes por metro cuadrado. Recordemos que su extensión es de 3.21 km2 y que en el pico máximo llegamos a rozar los 60.000 allá por la década de los 80. A partir de los 90 la cosa se tiñe de negro ya que la reconversión industrial trajo el cierre de numerosas empresas que afectó no solamente a nuestro pueblo sino a localidades vecinas como Baracaldo, Sestao y Santurtzi. 

Quisiera terminar esta parte con una curiosidad. Resulta que hay otros Portugalete en el mundo si bien resultan difíciles de encontrar puesto que el Sr. Google no da mucha información de ellos. Al parecer hay alguna localidad cubana y una pequeña población argentina con el mismo nombre. Sin embargo hay un Portugalete en Bolivia cuya historia merece unas líneas. Este pueblo fue fundado por españoles en el siglo XVI para explotar la minería del lugar. Enclavado en el Departamento de Potosí, durante siglos fue uno de los grandes yacimientos de minerales de Bolivia. Su historia ha sido recogida en muchísimos documentos. Para aquellos interesados os dejo a un enlace a Historia de la Minería Andina Boliviana perteneciente a la biblioteca electrónica de la UNESCO. Lamentablemente hoy en día es un pueblo saqueado y azotado por los años de abandono.

Portugalete en Bolivia
Portugalete boliviano (Fuente: Bolivia Web)



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